Latijns-Amerikaanse misdaadkartels wenden zich tot crypto om geld wit te wassen

Published on 22 December 2020 at 11:52

Mexico-Stad - In april 2019 arresteerde de Mexicaanse politie de verdachte mensenhandelaar Ignacio Santoyo in een luxueus gebied van de Caribische badplaats Playa del Carmen nadat ze hem in verband had gebracht met een prostitutie-racket dat zich over heel Latijns-Amerika verspreidde.

Toch waren het niet de 2000 vrouwen die Santoyo zou hebben gechanteerd en seksueel uitgebuit die uiteindelijk hebben geleid tot zijn gevangenneming, maar de bitcoin waarvan hij wordt verdacht te gebruiken om de opbrengsten van zijn operaties wit te wassen, zeiden ambtenaren.

 

De cryptocurrency is in opkomst als een nieuw front in de strijd van Latijns-Amerika tegen bendes die strijden om controle over enorme criminele markten voor seks, drugs, wapens en mensen, volgens wetshandhavingsautoriteiten.

 

"Er is een overgang naar het plegen van misdaden in cyberspace, zoals het verwerven van cryptocurrencies om geld wit te wassen ... en de pandemie versnelt het", zei Santiago Nieto, hoofd van de financiële inlichtingeneenheid (UIF) van het Mexicaanse ministerie van Financiën.

 

Noch Santoyo, die in hechtenis zit, noch advocaten die hem vertegenwoordigen, konden worden bereikt voor commentaar, en ze hebben in het verleden niet publiekelijk op de zaak gereageerd. Het kantoor van de Mexicaanse procureur-generaal weigerde commentaar te geven terwijl de zaak nog niet was afgerond.

 

De arrestatie van Santoyo was een vroeg succes voor een nieuwe wet in Mexico - een van de slechts twee landen in Latijns-Amerika, met Brazilië, om dergelijke wetgeving uit te vaardigen - die het hardnekkige probleem probeert aan te pakken van hoe wetsinstanties het gebruik van bitcoin en andere cryptocurrencies kunnen volgen ontworpen om gebruikers te anonimiseren.

 

De wet vereist dat alle geregistreerde cryptocurrency-handelsplatforms overschrijvingen van meer dan 56.000 peso ($ 2.830) rapporteren. Het werd in 2018 aangenomen, maar het heeft vele maanden geduurd om het systeem te implementeren, dat nog steeds in uitvoering is.

 

Het gebruik van Bitcoin om geld wit te wassen neemt vooral toe onder drugsbendes zoals het Jalisco New Generation Cartel (CJNG) en het Sinaloa-kartel van de gevangengenomen kingpin Joaquin "El Chapo" Guzman, zeggen de Amerikaanse en Mexicaanse autoriteiten.

 

De Mexicaanse president Andres Manuel Lopez Obrador heeft tijdens zijn eerste twee jaar in functie te maken gehad met recordaantallen van door bendes aangewakkerd geweld, en het vooruitzicht dat kartels hun winsten verbergen in licht gereguleerde ruimtes, is een grote zorg.

 

De bedragen die gemoeid zijn met de weinige gevallen die aan het licht zijn gekomen, zijn doorgaans duizenden of tienduizenden dollars. Ze vertegenwoordigen een druppel op een gloeiende plaat vergeleken met de harde witwas operaties van de georganiseerde misdaad - alleen al in Mexico wordt geschat op 25 miljard dollar per jaar, volgens de regering en financiële inlichtingenbedrijven.

 

Toch beginnen er de afgelopen drie jaar grotere bedragen in de regio op te duiken, waarbij een team van internationale politie drie Colombiaanse drugsbendes opsplitst en miljoenen dollars witwassen via cryptocurrencies, zeggen de autoriteiten. In Mexico hoopt men dat de nieuwe regels zullen helpen grote vissen te strikken.

 

'BANDIDOS REVOLUTIE'

Het enige dat moeilijker is dan het smokkelen van drugs over de grenzen, is om de winsten terug te krijgen naar kartels, zeggen ambtenaren. Contant geld is zwaar en het transport ervan stelt mensenhandelaars bloot aan een hoog risico. Het is ook gevaarlijk om het in banksystemen te stoppen die erop gericht zijn om vuil geld op te sporen.

 

UIF-chef Nieto zei dat criminelen hun illegale geld meestal in kleine bedragen splitsen en op verschillende bankrekeningen zetten, een techniek die bekend staat als "smurfen". De drempel voor banktransacties die rode vlaggen opwerpen, is $ 7.500.

 

Ze gebruiken die accounts vervolgens om een ​​reeks kleine hoeveelheden bitcoin online te kopen, voegde hij eraan toe, waardoor de oorsprong van het geld verdoezeld werd en ze medewerkers elders in de wereld konden betalen.

 

In het geval van Santoyo zeiden autoriteiten die hem al maanden achtervolgden dat ze hem eindelijk hadden opgespoord nadat hij genoeg bitcoin had gekocht om een ​​waarschuwing te activeren onder de nieuwe wet. Bovendien liet Santoyo bij zijn transacties via een geregistreerd platform persoonlijke gegevens achter, waaronder zijn telefoonnummer en adres.

 

Tussen mei en november 2018 verwierven Santoyo en zijn zus ongeveer 441.000 peso ($ 22.260) aan bitcoin op Bitso, een handelsplatform in Mexico en Argentinië, volgens overheidsgegevens van Reuters.

 

Bitso, een van de 11 geregistreerde cryptohandelplatforms in Mexico, weigerde commentaar te geven.

 

De Mexicaanse autoriteiten hebben ook hun zinnen gezet op "Bandidos Revolution Team", een bende die federale aanklagers ervan verdacht miljoenen dollars te hebben gestolen door middel van cyberaanvallen op grote banken.

 

In mei 2019 arresteerden de autoriteiten de vermoedelijke bendeleider Hector Ortiz in de centrale staat Guanajuato nadat hij "tienduizenden dollars" had uitgegeven aan bitcoin.

 

Dat activeerde de bitcoin-drempelsensor, waardoor onderzoekers Ortiz via zijn telefoon konden traceren.

 

Noch Ortiz, noch advocaten die hem vertegenwoordigen, konden voor commentaar worden bereikt. Het kantoor van de Mexicaanse procureur-generaal weigerde commentaar te geven omdat de zaak nog niet is afgerond.

 

DUIKEN IN DONKER WEB

Rolando Rosas, hoofd van de Cyber ​​Investigations Unit (UICOT) op het kantoor van de Mexicaanse procureur-generaal, zei dat het moeilijk was om het gebruik van bitcoin door criminelen te volgen, zelfs met de nieuwe wet.


UICOT heeft ongeveer 120 mensen in dienst. Maar om competitief te zijn, heeft het ongeveer vier keer zoveel nodig, voegde hij eraan toe.

 

Het werk is nauwgezet en vaak frustrerend.

 

De nieuwe wet heeft ertoe geleid dat dit jaar tot nu toe 1.033 bitcoin-drempelwaarschuwingen zijn geactiveerd. Onderzoekers moeten ze allemaal achtervolgen om te controleren of ze verdacht kunnen zijn en of de gebruiker in verband staat met crimineel gedrag of kartels.

 

Zelfs dan kan een dergelijk systeem alleen transacties met geregistreerde handelsbedrijven identificeren. Rosas erkende dat zijn team beperkte zichtbaarheid had van transacties op het dark web en niet-gereguleerde platforms, waarvan Amerikaanse en Latijns-Amerikaanse functionarissen zeggen dat de ware omvang van witwassen maskeert.

 

Ongeveer 98% van alle transacties in Mexico boven de drempel van 56.000 peso in 2020 werd gemarkeerd door één geregistreerd cryptoplatform, in de thuisstaat Jalisco van het CJNG-kartel, volgens overheidsgegevens van Reuters.

 

Dat, zei UIF-chef Nieto, suggereerde dat het CJNG actief zou kunnen zijn in het witwassen van geld via cryptocurrencies. Maar het is te vroeg om in te schatten hoeveel geld er is gemoeid met de cryptowasserette in Mexico, omdat gegevens nog steeds schaars zijn, voegde hij eraan toe.

 

In een ander teken van de mate waarin de georganiseerde misdaad zal vermijden om harde contanten te verplaatsen, hebben Amerikaanse functionarissen Reuters verteld dat kartels zich ook wenden tot Chinese "geldmakelaars" die brandertelefoons en Chinese bankapps gebruiken om geld over te maken.

 

Een daling van het aantal inbeslagnames van harde valuta in het afgelopen decennium - van $ 741 miljoen naar $ 234 miljoen in 2018 - suggereert dat nieuwere technologieën, waaronder het witwassen van cryptocurrency, terrein winnen, volgens een rapport van het Amerikaanse Drug Enforcement Agency (DEA) dat in januari van dit jaar is gepubliceerd. Het meeste geld kwam van Colombiaanse en Mexicaanse kartels, zei hij.

 

De DEA vertelde Reuters dat het gebruik van digitale valuta door dergelijke kartels - of transnationale criminele organisaties (TCO's) - een "opkomende en toenemende trend was om illegale opbrengsten wit te wassen".

 

"Zowel Mexicaanse als Colombiaanse TCO's gebruiken steeds vaker virtuele valuta vanwege de anonimiteit en snelheid van transacties", aldus woordvoerder Michael Miller. "Aangenomen wordt dat het gebruik van virtuele valuta in de toekomst alleen maar zal toenemen."


«   »

Add comment

Comments

There are no comments yet.